Richard Burkhart

Para Richard Burkhart, la frase “estar en el lugar equivocado en el momento equivocado” suena cierta. Aunque el falso testimonio y mala conducta de oficiales encargados de la persecución penal fueron las causas más directas de su condena injusta, todo comenzó cuando su automóvil fue roto en la calle debido a un asesinato.

Burkhart se convirtió en sospechoso

El día 13 de noviembre de 2001, Burkhart (22) y Michael Staley (25) vieron a dos adolescentes irrumpir en su vehículo. Cuando se acercaron para darles alcance, uno se quitó su gorra e intentó pelear con Burkhart y Staley. Estos se negaron a pelear y se alejaron.

En las cercanías, en la intersección de la calle 12 y 1 Alley North, en Great Falls, Montana, la policía se encontraba atendiendo un procedimiento por el hallazgo de un cadáver en un callejón, que correspondía al cuerpo de un joven de 21 años llamado William Ledeau. Más tarde, se reveló que su muerte fue producida por cuatro golpes en la cabeza con un objeto contundente. 

Burkhart y Staley vieron la conmoción que había calle abajo. Los oficiales habían encontrado una gorra junto al cuerpo de Ledeau y preguntaron a Burkhart y Staley si la reconocían, confirmando que era la misma gorra que el adolescente arrojó al suelo. Esta confirmación hizo que Burkhart y Staley fueran sospechosos del asesinato porque la gorra pertenecía a Ledeau. Así, fueron llevados para interrogarlos, pero pensaron que era para dar una declaración de testigo sobre el adolescente. Nunca se le pasó por la cabeza que ahora era sospechoso del asesinato.

La evidencia apunta a diferentes sospechosos

El análisis de huellas dactilares reveló más tarde que no fue Ledeau quien irrumpió en el automóvil, sino que fueron Eran Arlin Bird y James Hopkins, de 16 años. Bird y Hopkins negaron su participación en el asesinato de Ledeau; sin embargo, la policía encontró ropa ensangrentada y un martillo en su casa, que estaba a menos de dos cuadras de donde se encontró el cuerpo de Ledeau.

El día después del asesinato de Ledeau, el oficial de libertad condicional de Staley fue a su casa porque había violado su libertad condicional al estar fuera después del toque de queda la noche del incidente. El oficial de libertad condicional encontró una nota pegada a la puerta de su casa. Estaba dirigido a su novia embarazada, Rochelle Smith-Sterner, y explicaba que se marchaba porque no quería ir a prisión.

Staley y Smith-Sterner fueron descubiertos unos días después en un motel de Helena, Montana. Fueron arrestados. Staley fue retenido por violar su libertad condicional y Smith-Sterner fue acusado de albergar a un fugitivo.

Staley implica falsamente a Burkhart

 Los detectives interrogaron a Staley sobre el asesinato de Ledeau, pero les aseguró que él y Burkhart no tenían nada que ver con eso. Solo se habían acercado a la escena para hablar con los oficiales porque su automóvil había sido asaltado cerca y los sospechosos estaban huyendo.

Pero después de que Staley no pudo incriminar a Burkhart, un oficial de policía acompañó a Smith-Sterner a una sala de interrogatorios. El oficial de policía le dijo que su novia daría a luz a su hijo en prisión. La táctica de intimidación funcionó.

Staley cambió su historia y les dijo a los detectives que Burkhart mató a Ledeau con un martillo de bola.Se encontró un martillo de bola cerca del automóvil de Burkhart, pero no había huellas dactilares ni sangre. Luego de la admisión de Staley, la fiscalía le dijo al laboratorio criminalista que no probara la ropa o el martillo encontrado en la residencia de Bird y Hopkins. 

El juicio

Burkhart y Staley fueron arrestados y acusados ​​de homicidio doloso  el 10 de diciembre de 2001. El juicio de Burkhart se llevó a cabo en septiembre de 2002 en el Tribunal de Distrito del Condado de Cascade. Burkhart dijo que el caso se basó en gran medida en estereotipos.

“Estaban más interesados ​​en cuáles eran mis acciones que en los hechos”, dijo Burkhart. “Dime un hecho que sepas que me pone como un asesino. Deja de decirme que fumo marihuana y bebo alcohol. Todo lo que intentaron hacer siempre fue sobre lo malo que era”.

A cambio de testificar contra Burkhart, el cargo de Staley fue retirado por obstrucción de la justicia, del cual se declaró culpable, y el cargo de Smith-Sterner fue desestimado. Su testimonio detalló un relato falso de Burkhart persiguiendo a Ledeau por un callejón y golpeándolo en la cabeza con un martillo. Staley también testificó que él y Burkhart mintieron acerca de que habían asaltado su automóvil.

El caso de la defensa se basó en la teoría de que Bird y Hopkins, los adolescentes que irrumpieron en el auto, mataron a Ledeau. Bird admitió que a él ya Ledeau les gustaba la misma chica, pero negó su participación en el asesinato.

El veredicto

El jurado encontró a Burkhart culpable y fue sentenciado a cadena perpetua sin posibilidad de libertad condicional hasta que cumpliera 30 años. Staley recibió 10 años por el cargo de obstrucción, pero su sentencia se redujo más tarde, siendo inmediatamente elegible para libertad condicional.

MTIP toma el caso

El MTIP tomó el caso de Burkhart en 2014. Staley le dijo al investigador de MTIP, Spencer Veysey, que implicó falsamente a Burkhart porque pensó que Burkhart lo iba a implicar falsamente.El MTIP también intentó que la ropa y el martillo de la casa de Bird y Hopkins fueran analizados, pero la evidencia ya había sido devuelta a Bird y Hopkins.

Poco después, el MTIP recibió el expediente de la fiscalía, que incluía un informe no revelado anteriormente de un detective de la policía de Great Falls que detallaba una entrevista con un hombre llamado Nathan Rolfs, quien dijo que Hopkins le dijo que Bird mató a Ledeau. Hopkins le dijo a Rolfs que él y Bird estaban rompiendo autos cuando vieron a Ledeau en el callejón. Bird se escondió detrás de un contenedor de basura con un martillo. Cuando Ledeau pasó, lo golpeó en la cabeza varias veces. Bird luego descartó el martillo en el Océano Pacífico. El 2 de octubre de 2002, el detective adjuntó una nota al informe que decía “esta información se entregará a la Oficina del Fiscal del Condado”.

Armado con la retractación de Staley y la entrevista con Hopkins, MTIP presentó una moción para un nuevo juicio. El juez concluyó que la fiscalía no omitió deliberadamente proporcionar la entrevista, pero que los fiscales probablemente no estaban prestando mucha atención a los informes policiales recibidos en octubre de 2002 porque el juicio ya había concluido para entonces. Con base en esto, el juez concedió a Burkhart un nuevo juicio.

El Estado desestima los cargos

Al preparar su nuevo caso, la fiscalía entrevistó a Staley. Confirmó que mintió en el juicio original. Sin el falso testimonio de Staley, la fiscalía no pudo probar que Burkart asesinó a Ledeau más allá de toda duda razonable. Por ello, decidieron retirar los cargos en su contra el 29 de diciembre de 2017. Burkhart fue liberado el 14 de septiembre de 2018, luego de cumplir una pena de prisión de 10 años por su participación en un motín en la prisión. No habría estado en el motín de la prisión si no hubiera sido encarcelado injustamente cuando ocurrió; sin embargo, no minimiza su participación.

“Yo no comencé el motín”, dijo Burkhart. “No estaba tratando de involucrarme. Era solo que la puerta de mi celda estaba abierta y no tenía adónde ir. No destruí nada. No provoqué ningún incendio. Mi objetivo principal era cuidado con mis amigos. No estaba enojado o molesto, pero ocurrió en mi cuadra, y no tenía adónde ir. Si está sucediendo, no tienes otra opción. Lo único que puedes hacer es mantenerte a ti y a tu amigos a salvo. Acepté la sanción porque acepté el hecho de que yo estaba allí, y no detuve nada”.

Desde su liberación, Burkhart se mudó a Galveston, Texas, y se casó recientemente. Ha avanzado en la vida sin aferrarse a la ira, pero cree que las personas que lo condenaron injustamente enfrentarán consecuencias morales.

“Es posible que tenga el poder de poner a la gente en la cárcel”, dijo Burkhart. “Es posible que tengas el poder de dictar la vida de otra persona. Pero algún día tendrás que pagar por una respuesta. No sé cuándo, y no sé cómo funciona. Pero estoy seguro de que vas a hacerlo. Dices karma, pero estoy pensando en Dios. Tendrá algo que decir”.

“No dejes que tu pasado arruine tu futuro” es el mantra con el que Burkhart vive hoy.

“Voy a trabajar, tengo una esposa que me quiere, tengo buenos amigos que se preocupan por mí y vivo mi vida”, dijo Burkhart. “Vivo mi vida como lo necesito. Me voy de vacaciones. hacer las cosas que amo hacer”.